Technologiebedrijf VanderSat analyseert met satelliet

VanderSat noemt zich gewoon een technologiebedrijf

Maak kennis met dit snelgroeiende technologiebedrijf.
De racefiets in de gang en de hangstoel doen vermoeden dat er een hippe start-up is gevestigd in de statige oude school in Haarlem. “Die racefiets staat er omdat we ons voorbereiden op een sponsorfietstocht voor de Ronald McDonaldhuizen”, zegt Robbert Mica, een van de oprichters van VanderSat. Het bedrijf bestaat nu vier jaar en bedient met 26 mensen klanten op alle continenten. Onder andere de Rabobank, BASF en de Zwitserse verzekeraar Swiss Re zijn klanten van VanderSat.

Foto: Links: Richard de Jeu. Vooraan: Robbert Mica (CEO). Helemaal rechts: collega Thijs van Leeuwen. Naast hem Menno van der Marel. Foto Jean-Pierre Jans

Waarmee zijn die grote klanten gelokt? “Met een uniek product”, zegt medeoprichter Richard de Jeu. “Wij kijken met satellieten naar de vochtigheid van de bodem. Dat kunnen we voor blokken van een hectare. En dat is uniek. Niemand kan tot zo’n niveau de bodemvochtigheid wereldwijd in kaart brengen. Enkele jaren geleden kon dat bijvoorbeeld alleen in blokken van 25 bij 25 kilometer.”

De Jeu heeft een achtergrond als wetenschapper en werkte al jaren met satellietgegevens. “Dat was bijvoorbeeld onderzoek naar klimaatverandering. Daar schreef ik dan een wetenschappelijk artikel over en dat was het dan. Ik wilde meer doen met die gegevens.” Dat gebeurde toen hij Mica ontmoette. “Bodemvochtigheid, lekker boeiend, dacht ik in het begin – ik ben econoom”, zegt Mica.

Op de stoep
Toen hij de toepassingsmogelijkheden van satellietdata ontdekte, was zijn interesse gewekt. “De data die wij verzamelen, zijn van groot belang voor de landbouw. Is de grond vochtig genoeg om te zaaien? Of moet er worden geĆÆrrigeerd? Door vochtige omstandigheden kunnen bepaalde ziektes zich ontwikkelen in het gewas. Dankzij onze data weten boeren of ze bestrijdingsmiddelen moeten gebruiken.”

Dat verklaart de interesse van BASF in de data. De Jeu: “In 2015 hadden we het technisch voor elkaar en binnen de kortste keren stond BASF op de stoep. Die hadden van ons product gehoord en wilden zaken doen”. De chemie- en zadengigant heeft een programma waarin het boeren helpt een zo groot mogelijk rendement uit de gewassen te halen. De satellietbeelden van VanderSat zijn daarbij van groot belang. En bestrijdingsmiddelen zijn duur. Hoe effectiever die worden ingezet, hoe beter.

Maar wat moet een verzekeringsmaatschappij als Swiss Re nou met die satellietbeelden? “Die kunnen ze gebruiken voor een droogteverzekering, bijvoorbeeld op plekken waar boeren nu geen verzekering kunnen krijgen”, zegt De Jeu. “Aan de hand van de beelden kunnen ze zien waar het droog was en de oogst tegenviel. Daarmee kunnen ze de schade berekenen en uitkeren.” De verzekeraar hoeft dus geen eigen mensen over de hele wereld schade op te laten nemen, een blik op een beeldscherm is voldoende – dat scheelt flink in de kosten.

Om die reden heeft VanderSat een contract met de overheid in -Kazachstan. “De overheid levert de boeren een gesubsidieerde droogteverzekering. Aan de hand van onze beelden kunnen ze de schade voor de boeren bepalen”, aldus Mica. Zo’n verzekering is van groot belang voor de boeren. Zonder verzekering is een misoogst een ramp, omdat er vaak geen middelen meer zijn om nieuw zaaizaad en bijvoorbeeld kunstmest te kopen. Dankzij de uitkering kan dat wel.

Door de wolken heen
De verzekeringsmaatschappij kan de gegevens ook gebruiken om te bepalen of bepaalde gebieden nog wel verzekerbaar zijn. De Rabobank gebruikt de gegevens om kredietaanvragen van boeren te beoordelen. De Jeu: “We hebben inmiddels een heleboel historische data. Daarmee kun je zien of een bepaald stuk land rendeert en daar kun je je kredietverlening op afstemmen”.


Foto Jean-Pierre Jans

Wie bij satellietbeelden aan spectaculaire plaatjes van de aarde denkt, komt bedrogen uit. De analisten achter de computerschermen kijken naar lange reeksen getallen en letters. “Dat zijn de data”, zegt Mica. De satellieten maken geen foto’s van het aardoppervlakte, maar registreren de natuurlijke straling die de bodem uitzendt. Die straling verandert naar gelang de vochtigheid van de bodem en op die manier kan VanderSat zien hoe vochtig het is. “De satellieten kijken ook door de wolken heen; daardoor hebben we altijd data van alle bodems.”

Over omzet en winst willen de oprichters niet zeggen. “Maar sinds twee jaar zijn we winstgevend”, verzekert Mica. “We groeien meer dan 200 procent per jaar. En het aantal klanten neemt ook toe. Zo hebben we nu de Nieuwzeelandse zuivelcoƶperatie Fronterra als klant. Het blijkt dat de lengte van grassprieten van invloed is op de kwaliteit van de melkgift. Met onze gegevens kan Fonterra bepalen waar de hoogste melkgift te verwachten valt”.

Dagelijks ontdekken ze nieuwe toepassingen voor hun data, en dat brengt nieuwe dilemma’s. Hoe hard moet je groeien bijvoorbeeld? “Wij willen stevig maar vooral gecontroleerd groeien”, zegt De Jeu. Over belangstelling van financiers heeft VanderSat niet te klagen. Maar ze blijven nog buiten. “De groei wordt uit eigen middelen gefinancierd.”

Last van concurrentie heeft VanderSat niet naar eigen zeggen. Mica: “We merken wel dat er concurrentie komt, maar we lopen zeker vier jaar voor op de rest qua kennis en ontwikkeling.”

Bron: Brabants Dagblad; door PEET VOGELS

Share This